PT KONTAK PERKASA  FUTURES – Datang sebagai debutan Irlandia Utara sukses lolos dari babak grup dan mimpi mereka pun masih tetap hidup.

Irlandia Utara, tentu saja, diuntungkan oleh format baru Piala Eropa. Yang diterapkan sejak Piala Eropa 2016 ini, turnamen empat tahun itu diikuti oleh 24 tim dan mengadopsi sistem yang berbeda dari yang sebelum-sebelumnya.

Dengan adanya 24 peserta, Piala Eropa 2016 tidak hanya mengambil 12 tim yang berasal dari juara dan runner-up dari 6 grup yang ada, tetapi juga 4 tim yang berstatus peringkat ketiga terbaik. Ke-16 tim inilah yang selanjutnya bermain di babak perdelapanfinal.

Irlandia Utara berhasil lolos sebagai salah satu tim peringkat ketiga terbaik. Tim lainnya yang juga sudah  memastikan diri lolos lewat jalur ini adalah Slovakia.

Tentu saja, Tim Irlandia Utara sangat senang bukan kepalang. Sebab, mereka belum  punya sejarah bagus pada perhelatan Piala Eropa. Maka, tidak heran kalau perjalanan mereka di turnamen ini dianggap sebagai sebuah mimpi.

“Lolos ke babak 16 besar @UEFAEURO, mimpi itu tetap hidup!!” tulis kapten Irlandia Utara, Steven Davis, di akun Twitter-nya.

“Pencapaian yang luar biasa. Ini menunjukkan kemampuan skuat yang kami miliki. Siap untuk babak 16 besar,” tulis bomber Irlandia Utara, Kyle Lafferty.

Perjalanan Irlandia Utara di fase grup sendiri tidak bisa dikatakan  mulus. Setelah kalah 0-1 dari Polandia di laga pertama, mereka bangkit dan menundukkan Ukraina 2-0 di laga kedua. Di laga terakhir, mereka kalah 0-1 dari Jerman.

Irlandia Utara bisa saja kalah lebih besar dari Jerman, yang artinya bisa mengancam peluang mereka lolos lewat jatah peringkat ketiga terbaik. Kalau saja kiper mereka, Michael McGovern, tidak tampil brilian dan sejumlah peluang Jerman tidak mengenai tiang serta mistar gawang. (hnm) – KONTAK PERKASA FUTURES